Tankontwikkeling in de Verenigde Staten (1918-1945)

Inleiding

Dit artikel geeft een geschiedkundig overzicht van tankconstructie in de VS. Daarbij komt de historische achtergrond van Amerikaanse tanks aan bod. Zodoende kunnen Amerikaanse tanks in een historische context geplaatst worden. De belangrijkste Amerikaanse tanks met technische specificaties worden besproken.

Amerika nam pas deel aan de Tweede Wereldoorlog na 7 december 1941 (Pearl Harbor) en verstrekte legermateriaal (onder andere tanks) door middel van de Lend Lease (Leen- en Pachtwet) aan landen zoals Groot-Brittannië en de Sovjet-Unie.

Na de Eerste Wereldoorlog (1914-1918) en tijdens de Tweede Wereldoorlog (1939-1945) werden Amerikaanse tanks ontwikkeld. De eerste modellen waren lichte en middelzware tanks. Verschillende upgrades werden geďntroduceerd om de tanks 'up to date' te houden met snelle, technologische ontwikkelingen. Tijdens de Tweede Wereldoorlog ontwikkelde Amerika verschillende succesvolle tanks. De eerste goed gepantserde en bewapende Amerikaanse tank uit de Tweede Wereldoorlog was de M3 'Lee', een middelzware tank met een gewicht van plusminus dertig ton bewapend met een 75mm en 37mm kanon. De M3 'Lee' was de eerste, in grote aantallen geproduceerde Amerikaanse tank die het op het slagveld op kon nemen tegen vijandelijke tanks zoals de Duitse middelzware Panzerkampfwagen III (Panzer III). Uiteraard waren meer tankmodellen beschikbaar maar die waren over het algemeen slechter gepantserd en bewapend dan de M3 Lee. De M3 had als voordeel dat het voertuig goed bewapend was: afgezien van de hoofdbewapening had de tank ook nog machinegeweren tegen infanterie. Desondanks bleek de tank een groot nadeel te hebben: het hoofdkanon kon niet volledig rond worden gedraaid omdat het wapen in een sponson of kazemat in de romp was gemonteerd. Besloten werd om het M3 model te verbeteren en de romp te gebruiken voor nieuwe tankconstructies.

Besloten werd in 1941 door de Amerikaanse legertop dat het nieuw te ontwikkelen model, de M4 Sherman-tank, oftewel 'M4 Sherman', de belangrijkste Amerikaanse tank zou worden. De tank zou infanterie moeten ondersteunen en vijandelijke tanks kunnen vernietigen. De Sherman was middelzwaar (dertig tot vijfendertig ton), redelijk goed gepantserd en kon relatief eenvoudig geproduceerd worden met behulp van massa- of serieproductie. De M4 had een kort 75mm kanon in een volledig draaibare koepel en was redelijk snel. Standaardisatie werd de Amerikaanse slogan bij tankconstructie. De M4 werd het 'werkpaard' van Amerika en kon voortdurend verbeterd worden. Zo kreeg de tank dikker pantser, betere bewapening, een beter aandrijfsysteem, meer bewapeningsopties en munitie die zich naast water bevond (containers waarin water zat: 'wet stowage'). Door die maatregel vloog de tank minder snel in brand na treffers van vijandelijke pantsergranaten of andere antitankwapens. De M4 Sherman werd de belangrijkste geproduceerde tank van de Verenigde Staten tijdens de Tweede Wereldoorlog tussen 1941 en 1945.

Opvallend is dat Amerika tijdens de Tweede Wereldoorlog nauwelijks zware tanks ontwikkelde en inzette: De M6 zware tank werd niet aan het front ingezet omdat het voertuig niet voldeed aan de gestelde eisen. Ook het gewicht van de tank speelde mee en de mogelijkheden tot massaproductie. Omdat steeds krachtigere vijandelijke tanks, met name Duitse, op het slagveld verschenen zoals de Panzerkampfwagen V 'Panther'/PzKpfw V Panther en de Panzerkampfwagen VI 'Tiger'/PzKpfw VI Tiger, besloten de Amerikanen een nieuwe (middelzware) tank te ontwikkelen. Die middelzware, soms zware tank genoemd, M26 'Pershing', had een lang 90mm kanon en kon alle Duitse tanks met uitzondering van de Tiger II (Panzerkampfwagen VI Ausf. B/PzKpfw VIb Königstiger) vanaf de voorkant uitschakelen. De Pershing vormde de impuls voor naoorlogse Amerikaanse tankconstructie en werd tevens ingezet tijdens de Koreaoorlog (1950-1953). Wat betreft de meest succesvolle Amerikaanse tank die tussen 1918 en 1945 geproduceerd werd kan gesteld worden dat de M4 Sherman de grootste bijdrage leverde aan het winnen van de tankoorlog in West-Europa tegen de asmogendheden.


Bronnen

Boeken